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Coccodrillo

La grande attraversata atlantica dei coccodrilli

Dopo una lunga traversata dell’Oceano Atlantico, ecco in lontananza la terra ferma, un continente fino a quel momento sconosciuto. 

La grande attraversata atlantica dei coccodrilli: no, non è il viaggio di Cristoforo Coilombo. Ma quello dei coccodrilli africani verso il Nuovo Mondo.

Grazie alla ricostruzione in 3D dei resti del cranio di un coccodrillo, alcuni ricercatori italiani hanno identificato nei coccodrilli africani del Sahara gli antenati degli attuali coccodrilli americani.

La grande attraversata atlantica dei coccodrilli

I risultati dello studio, sviluppato da Massimo Delfino dell’Università di Torino in collaborazione con la Sapienza, sono stati pubblicati sulla rivista Scientific Reports. Permettendo di ripercorrere milioni di anni di storia evolutiva dei coccodrilli.

È possibile che alcuni esemplari dei coccodrilli africani siano partiti circa 7 milioni di anni fa dal Nord Africa. E che abbiano attraversato l’Oceano Atlantico per arrivare sulle coste del Sud America. Dove si sono adattati e diversificati dando origine alle specie di Crocodylus, che ancora oggi abitano il continente americano.

L’albero evolutivo dei coccodrilli americani

La ricerca colloca il reperto africano del Miocene, identificato come Crocodylus checchiai, alla base dell’albero evolutivo dei coccodrilli americani.

Il lavoro, sviluppato da Massimo Delfino dell’Università di Torino e coordinato da Raffaele Sardella, ha permesso di ricostruire in 3D l’unico “superstite” dei cinque crani fossili ritrovati agli inizi degli anni ‘30. Nel corso di una spedizione scientifica in Libia. In una località del Sahara settentrionale chiamata As Sahabi. Il fossile studiato è stato conservato nelle collezioni del museo romano per quasi un secolo.

«L’esemplare di Crocodylus checchiai – spiega Raffaele Sardella (Sapienza) – è il cranio meglio conservato di questa specie vissuta nel Miocene, oltre 7 milioni di anni fa, in Africa».

Le dimensioni

Le dimensioni della testa hanno permesso di stabilire che il coccodrillo fosse di età adulta e lungo poco più di 3 metri. 

«Abbiamo visto che il coccodrillo di As Sahabi condivide con le specie americane numerose particolarità anatomiche» commenta Massimo Delfino, del Dipartimento di Scienze della Terra dell’Università di Torino. «Ma non solo, abbiamo confrontato, grazie a specifici software, i dati ottenuti con le caratteristiche anatomiche di altre specie sia esistenti che fossili. Con lo scopo di realizzare una analisi filogenetica che ha chiarito che questa specie rappresenta una sorta di anello di congiunzione fra le specie africane e quelle americane».

Miocene

La grande attraversata atlantica dei coccodrilli di un così ampio tratto di mare, che nel Miocene era comunque più breve di oggi, potrebbe apparire sorprendente. Ma tra i coccodrilli attuali esistono specie in grado di tollerare l’elevata salinità dell’acqua marina. Di conseguenza di compiere ampi spostamenti in mare aperto sfruttando le correnti di superficie.

Studi con tracciamento satellitare condotti su alcuni esemplari di coccodrillo, hanno rivelato come, questi rettili siano in grado di percorrere in diversi giorni oltre 500 km in mare aperto.

About Francesca Dessì

Francesca Dessì
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